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Die Söldnertruppe der Waräger war eine byzantinische Elitetruppe und die persönliche Leibwache der Kaiser, die mit Basilius II. um 988 n. Chr. begann.

Die Wikinger-Einheit war berühmt für die Statur ihrer Mitglieder und ihr blutrünstiges Verhalten in der Schlacht, wo sie ihre furchterregenden zweischneidigen Streitäxte mit verheerender Wirkung einsetzten.

Zu den gefeierten Rekruten gehörten Harald Hardrada, der später König von Norwegen wurde, und der isländische Held Bolli Bollason.

Später, vor allem nach der Schlacht von Hastings 1066 n. Chr. in England, wurden sie zu einer weitgehend angelsächsischen Einheit.

Höchstwahrscheinlich waren die Waräger für die byzantinischen Feinde ein ebenso schockierender Anblick, wie Panzer es für die Infanterie des Ersten Weltkriegs gewesen wären.

Basilius II. und die Waräger-Garde

Basilius II. regierte als Kaiser von 976 bis 1025 n. Chr. Trotz einer äußerst erfolgreichen militärischen Karriere, in deren Verlauf das byzantinische Reich sein Territorium fast verdoppelte, hatte er einen denkbar schlechten Start, als seine Armee in einem Hinterhalt von Samuel von Bulgarien an einem als Trajans Tor bekannten Bergpass vernichtet wurde.

Die Waräger

Die Niederlage ermutigte eine Rebellion in der Heimat, als zwei langjährige Unruhestifter versuchten, Basilius den Thron abzunehmen.

Einer von ihnen, Bardas Phokas, erklärte sich 987 n. Chr. sogar zum Kaiser. Glücklicherweise konnte Basilius auf die Hilfe von Wladimir I. von Kiew (reg. 980-1015 n. Chr.) zurückgreifen, der bereitwillig eine Truppe von 6 000 Wikingern aus der Rus zur Unterstützung des jungen Kaisers schickte.

Sie sollten bei Basils ehrgeizigen Plänen, ein noch größeres byzantinisches Reich als je zuvor zu errichten, den entscheidenden Unterschied ausmachen.

Als Gegenleistung für seine 6.000 Nordmänner und als Zeichen ihres Wertes bot Basilius Wladimir die Hand seiner Schwester an - ein beispielloser Schritt für einen Kaiser, der einem Barbarenführer eine königliche Person anbot - unter der Bedingung, dass er zum Christentum übertritt.

Wladimir willigte ein, ging aber noch viel weiter und wurde schließlich wegen seines engagierten Eintretens für den Glauben während seiner gesamten Regierungszeit heiliggesprochen.

Die Wikinger kamen auf dem Seeweg in Konstantinopel an und boten mit ihren langen, schweren Schwertern und bösartigen, doppelköpfigen Äxten einen furchterregenden Anblick.

Die Waräger

Nachdem Basilius ein Jahr lang geduldig gewartet und die Aufständischen blockiert hatte, griff er schließlich das Lager der Usurpatoren an.

Ende Dezember 988 erspähten die Ausgucke am Schwarzen Meer den ersten Teil einer großen Flotte von Wikingerschiffen am nördlichen Horizont; Anfang 989 n. Chr. lag die gesamte Flotte sicher im Goldenen Horn vor Anker und 6.000 stämmige Riesen gingen von Bord.

Einige Wochen später überquerten die Normannen, angeführt von Basilius selbst, im Schutz der Dunkelheit die Meerenge und bezogen nur wenige hundert Meter vom Lager der Rebellen entfernt Stellung.

Bei Tagesanbruch griffen sie an, während ein Geschwader kaiserlicher Flammenwerfer das Ufer mit griechischem Feuer besprühte.

Die aus dem Schlaf erwachten Männer des Phokas waren machtlos: Ihre Angreifer schwangen ihre Schwerter und Äxte ohne Gnade, bis sie knöcheltief im Blut standen. Nur wenige der Opfer kamen mit dem Leben davon.

Die Waräger

Basilius stellte 989 n. Chr. die Ordnung wieder her und war von den Heldentaten seiner neuen Wikingerarmee so beeindruckt, dass er sie zunächst zur Elitetruppe seiner Armee und dann zu seiner persönlichen Leibwache machte.

Das Wikingerkorps wurde als Waräger-Garde ("Männer des Versprechens") bekannt und war nicht nur eine äußerst nützliche Einheit auf dem Schlachtfeld, sondern beschützte auch viele nachfolgende Kaiser bis zum Tod, ähnlich wie die Eliteeinheit, die die römischen Kaiser beschützte, die Prätorianergarde.

Die Waräger waren ein unverwechselbarer und fester Bestandteil des Großen Palastes von Konstantinopel.

Berühmte Waräger

Einer der berühmtesten Krieger und Anführer der Waräger war Harald Hardrada, der ein Jahrzehnt lang in den Diensten seines Kaisers stand.

Neben vielen anderen Abenteuern kämpften er und seine Waräger im Jahr 1038 n. Chr. an der Seite des großen byzantinischen Generals George Maniakes in Sizilien und nahmen sowohl Messina als auch Syrakus ein.

Die Waräger
Unter dem Verdacht, einen Aufstand angezettelt zu haben, wurde Harald 1042 n. Chr. ins Exil geschickt, floh nach Kiew und kehrte dann nach Norwegen zurück, wo er zwischen 1046 und 1066 n. Chr. als König Harald III. regierte.

Harald, der seinen eigenen Anspruch auf den englischen Thron geltend machte, kämpfte und starb 1066 n. Chr. in der Schlacht von Stamford Bridge gegen seinen Namensvetter, den englischen König Harold Godwinson.

Ein weiteres berühmtes ehemaliges Mitglied der Waräger-Garde war Bolli Bollason.

Der Laxdaela Saga zufolge wurde Bolli wie seine Waräger-Kollegen für seine Mühen gut bezahlt und kam in so feinen, goldbestickten Purpurroben nach Island zurück, dass er den Spitznamen "Bolli der Elegante" erhielt.

Nach der Niederlage der Angelsachsen in der Schlacht von Hastings im Jahr 1066 n. Chr. reisten viele Soldaten nach Konstantinopel, um dort ein besseres Schicksal zu suchen.

Die Waräger
Weitere Söldner aus dem Norden kamen aus Island, Norwegen und anderen Teilen Skandinaviens, angezogen von den Heldentaten von Männern wie Harald und Bolli.

Die byzantinischen Kaiser nahmen diese Reisenden nur zu gern in die Waräger-Garde auf, obwohl im 13. Jahrhundert n. Chr. die Mehrheit der Mitglieder Engländer waren und die Garde ihre eigene Sprache benutzte, wenn sie ihren adoptierten Herrscher bejubelte.

Niedergang

Die Waräger genossen zwar einen furchterregenden Ruf, aber sie waren nicht unfehlbar.

Als Alexios I. Komnenos 1081 n. Chr. Dyrrachion in Dalmatien verteidigte, stellte er seine Waräger an der Spitze seiner Linien auf, aber sie wurden durch einen feindlichen Kavallerieangriff fast ausgelöscht.

Auch 1204 n. Chr., als die Ritter des Vierten Kreuzzugs Konstantinopel angriffen, erwiesen sie sich als nicht sehr nützlich, obwohl der Grund für ihre Flucht wohl in der mangelnden Bezahlung lag.

Diese Niederlagen im Zuge des Fortschritts der Kriegsführung und der Technologie erklären vielleicht, warum die Waräger ab Mitte des 13. Jahrhunderts kaum mehr aufzufinden waren. 

Der Chronist Adam von Usk erwähnt 1404 n. Chr. englische axttragende Wächter im byzantinischen Palast, doch danach verschwinden die Waräger aus den historischen Aufzeichnungen.

Die Waräger
Eine dauerhafte Auswirkung ihrer Anwesenheit in byzantinischen Angelegenheiten war der Einfluss dieser Kultur auf die Heimatländer der Wächter, denn als sie nach ihren Dienstjahren mit Reichtümern beladen zurückkehrten, brachten sie auch ihre Vorstellungen von Kunst und Architektur mit.

Schließlich gibt es in ganz Skandinavien noch heute viele Runensteine, die zum Gedenken an die großen Kriegstaten berühmter Mitglieder der Waräger aufgestellt und eingemeißelt wurden.

 

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